Mezinárodní klasifikace nemocí 10. revize, která u nás platí od roku 1992, označuje závislost statistickým kódem F1_.2. (místo nad čárkou dole před desetinou tečkou slouží k doplnění látky, na niž závislost vzniká). Je to skupina fyziologických, behaviorálních a kognitivních fenomenů, v nichž užívání nějaké látky nebo třídy látek má u daného jedince mnohem větší přednost než jiné jednání, kterého si kdysi cenil více.

Jako ústřední charakteristiku onemocnění označuje touhu (často silnou, přemáhající) užívat psychoaktivní látku nebo látky (drogy včetně alkoholu, tabáku a někdy i třeba relativně bezpečně vnímané kávy). Odpovídajícím pro označení síly touhy by mohlo být slovo žádostivost nebo chtíč. Touhu užívat drogy si jedinec uvědomuje (i když ji nemusí přiznávat) a snaží se často užívání kontrolovat, nebo i zastavit - často však neúspěšně.

Je to začarovaný kruh, v němž se člověk zmítá. Každý den si dává nové předsevzetí, že už se to nikdy nesmí stát, že už to nikdy nepřipustí. Opak je pravdou. Následné ráno s hrůzou v očích zjišťuje, že už je to tady znovu, zase ta slova "Už se toho nikdy nedotknu!" Dennodenně se ptá: "Proč zase?" Tuší, že má nějaký závažný problém, ale bojí se připustit si ho. Moc se ho bojí. "Zvládnu to sám", říká si, ale den za dnem znovu a znovu poznává, že to zase nezvládl. "Nemám pevnou vůli", říká si. Netuší, že problém, s nímž se potýká, není už jenom otázkou pevné vůle. Ten člověk je nemocný a jako každá nemoc i ta jeho se musí léčit. Sám ji nepřekoná. Potřebuje pomoc druhých
Monika Plocová, kniha - Na špičce ledovce
Alkohol, droga, prášky, automaty, zprvu nejspolehlivější přátelé a důvěrníci, ukázaly svou pravou, nefalšovanou tvář. Zpočátku lákavé a pravidelně přicházející poživačné uvolnění se proměnilo v ďábelskou lest plnou zloby. Otevřená náruč pochopení, hřejivého a něžného chlácholení se nečekaně změnila v ďábelský chlad a vydírání. Z otevřené a vstřícné náruče vysunula chapadla závislost, ta nenasytná pijavice, a těsným obětím sevřela a tím si i pojistila věrnost touhy po slasti, kterou nelze ovládnout
Monika Plocová, kniha - Ledové stopy zapomění

Pro diagnózu závislosti je potřebaaby byly přítomny některé z následujícího seznamu příznaků

K běžným typům závislosti patří:

  • Alkohol, drogy, marihuana, návykové léky,
  • patologické hráčství, závislost na vztazích, na sektách, na práci, na počítači, facebooku a nakupování.